El evangelismo en la Iglesia primitiva y en la actualidad

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En el último día de una semana santa tremenda, once hombres se apiñan, asustados, en una habitación superior. En el sábado más inquieto de sus vidas, un día oscuro y desesperante, recuerdan una última comida, una traición y un arresto. Habían contemplado a su amigo, su posible salvador, mientras era destrozado por tantos latigazos, tres clavos y unas pocas horas de tiempo. Sus peores temores de ayer se vieron confirmados por una lanza y se colocaron detrás de una roca. 

Al día siguiente, las noticias comienzan como un rumor. Su desesperación es sustituida por ver y creer. A través de habitaciones cerradas y panes rotos, en la ladera de una montaña y en la orilla del mar, comienza un movimiento. Unas siete semanas después, todo ha cambiado, todo se ha aclarado para los discípulos: excepto su sentido de lo que sigue. Los once son ahora ciento veinte, y una vez más se apiñan, esta vez más expectantes, en una casa de Jerusalén. Ahora desciende un viento – lenguas de fuego inspiran la llama de sus lenguas, y el resto es historia. 

Pero esta historia es realmente algo. En las generaciones siguientes se produjo una oleada constante e implacable de una minúscula secta judía, que inspiró esporádicas persecuciones mortales, pero que también inspiró simpatía por sus mártires. Sus miembros atrajeron la ira ocasional de sus vecinos y funcionarios del gobierno, pero lo más impresionante fue que atrajeron a numerosos conversos a sus filas. 

Y en poco menos de tres siglos, ciento veinte discípulos se habían convertido en un movimiento tan vasto como para conquistar el formidable imperio romano. 

¿Cómo es posible que esto ocurriera? El sociólogo de la religión Rodney Stark estima el crecimiento del movimiento en un impresionante (pero no sin precedentes) 40% por década. Muchos han intentado explicar este espectacular crecimiento, desde Eusebio en la antigüedad, pasando por Edward Gibbon y Adolf von Harnack en los últimos siglos, hasta Stark y varios otros en las últimas décadas. Cada uno de ellos ha tenido sus propios intereses y motivaciones al plantear la cuestión. 

Mi interés en el tema es práctico. En la época actual de creciente secularismo y disminución de la asistencia a la iglesia, el crecimiento del cristianismo formativo es humilde e inspirador. Además, hay varias similitudes entre su entorno de la antigüedad tardía y el nuestro de la modernidad tardía. Por ejemplo, su mundo y el nuestro se caracterizan por el pluralismo religioso y una valoración casi militante de la tolerancia religiosa. Su mundo pasó a lo largo de varios siglos de un pluralismo pagano a lo que hoy llamamos cristianismo. Nosotros parecemos estar en medio del cambio opuesto: de un milenio y medio de cristiandad a un nuevo tipo de pluralismo secular. Este nuevo mundo parece extraño y desorientador para muchos cristianos de hoy. Sin embargo, los primeros cristianos prosperaron en su mundo pluralista y acabaron por transformarlo. 

¿Cómo lo consiguieron? Por supuesto, sería absurdo intentar copiar, poco a poco, lo que hicieron los primeros cristianos; a pesar de las similitudes, nuestros mundos siguen siendo demasiado diferentes. Pero, en cualquier caso, ¿podríamos aprender algo de ellos? No busco un programa o una plantilla, sino sabiduría.

Me gustaría empezar nombrando cinco cosas que algunos cristianos de hoy parecen pensar que son claves para el crecimiento de la iglesia y la evangelización, pero que los cristianos de los tres primeros siglos después de Cristo no tenían en absoluto. 

Primero, los primeros cristianos no tenían el respeto de sus vecinos.

Por un lado, creían en cosas que sus vecinos consideraban ofensivas. Una convicción cristiana central era que sólo había un Dios verdadero digno de ser adorado, y que todos los demás objetos de culto eran meras ficciones en el mejor de los casos, y verdaderos seres demoníacos en el peor. En el antiguo mundo romano, religiosamente pluralista, la gente tomaba prestados libremente muchos cultos y templos diferentes, una práctica que los primeros cristianos encontraban repulsiva. Y los primeros cristianos no intentaron ocultar esa repulsión. Esto no les hizo ganar muchos amigos. Además, sus vecinos también solían creer muchos rumores falsos sobre los cristianos. Los primeros apologistas cristianos de los siglos II y III mencionan algunos de los rumores más populares -por ejemplo, que los cristianos practicaban el canibalismo o eran un culto sexual orgiástico- y se proponen desmentirlos. Pero la persistencia de estos graves malentendidos es reveladora. Sus vecinos debían encontrar a los cristianos desagradables, incluso repugnantes, para ser tan crédulos. Sin embargo, a pesar de lo desagradable que resultaba el cristianismo para sus vecinos paganos, un flujo constante de ellos seguía abriéndose paso en la iglesia. 

En segundo lugar, durante sus tres primeros siglos las iglesias cristianas no tuvieron prácticamente ninguna influencia política.

Se reunían en casas personales y en apartamentos compactos de tipo tenencia llamados insulae. Muy pocos de sus miembros pertenecían a la clase alta de la sociedad, y muchos de ellos pertenecían a la clase social más baja de los esclavos. La persecución era ocasional y mayoritariamente regional -sólo se produjeron algunas persecuciones en todo el imperio-. Aunque a menudo se exagera el nivel de violencia anticristiana, ésta ocupaba un lugar real en la psique de la Iglesia. Y demuestra la vulnerabilidad de los primeros cristianos. No tenían amigos en las altas esferas. Un número muy pequeño de aristócratas se mezclaba con decenas de clases bajas y comerciantes en la iglesia. Antes de la visión de Constantino en el 312, nunca tuvieron el oído de un emperador, ninguna influencia en el senado, ni generalmente sus miembros ocuparon gobernaciones u otros altos cargos. Prácticamente no tenían representación en los salones del poder, pero aun así crecieron. 

En tercer lugar, los primeros cristianos no tenían ninguna influencia cultural.

Tenían muchos puntos de vista que criticaban la cultura y las prácticas populares, pero no tenían ninguna capacidad de influir en la cultura en general para que adoptara sus puntos de vista. Los cristianos desconfiaban de los espectáculos populares, como los concursos de gladiadores y el teatro, la comida sacrificada a los ídolos, el aborto y la exposición de los niños, la prostitución y la violencia, por nombrar sólo algunas cosas. Trabajaron contra algunas de estas prácticas de forma silenciosa, creativa y paciente: por ejemplo, recogiendo a los niños que se echaban a la basura antes de que los esclavistas o los perros llegaran a ellos. Pero su comportamiento no tuvo ningún impacto discernible en la opinión pública. Irónicamente, muchos de los mártires cristianos fueron asesinados por gladiadores o por animales salvajes en algún coliseo, forraje para uno de los violentos espectáculos públicos de los que la Iglesia solía ser tan crítica. La opinión pública general y la práctica en materia de moralidad, entretenimiento, el mercado, y prácticamente todas las demás esferas de la sociedad estaban en desacuerdo con el cristianismo, y los cristianos tenían cero caché cultural para mover la aguja una sola micra. Totalmente desfasadas de la cultura circundante, las iglesias crecieron de todos modos. 

En cuarto lugar, el culto en la iglesia primitiva era cualquier cosa menos sensible al buscador.

Los cristianos practicaban algo que se conoció como la disciplina arcani, o «la disciplina del secreto», en la que su culto estaba cerrado a los extraños. Ni siquiera los catecúmenos, aquellos que recibían instrucción para convertirse en verdaderos cristianos bautizados, podían presenciar todo el servicio de culto, y mucho menos participar en él. Se les exigía que salieran después del sermón y antes de la Cena del Señor. Sin duda, su secretismo alimentó algunos de los rumores mencionados anteriormente, pero también parece haber aumentado la sensación de asombro y misterio en el culto cristiano, y el profundo valor e intimidad de la comunidad eclesiástica, una intimidad que se mantuvo fuerte incluso cuando las filas de la comunidad cristiana crecieron. 

En quinto lugar, los primeros líderes cristianos no emplearon ninguna estrategia de evangelización discernible.

Disponemos de cientos de tratados cristianos de los primeros siglos, pero, según Alan Kreider, ni siquiera uno de ellos establece una estrategia abierta para la misión o la evangelización (The Patient Ferment of the Early Church, 10). Además, los aspirantes a conversos se enfrentaban a un listón muy alto para entrar en la Iglesia. Se sometían a varias rondas de entrevistas sobre sus vidas, sus relaciones cercanas y sus trabajos. Si la ocupación del posible converso implicaba algo que los primeros cristianos consideraban inmoral, se le decía que dejara su trabajo o no sería bienvenido en la iglesia. Además de estas entrevistas, los potenciales conversos solían someterse a años de instrucción como parte del catecumenado antes de que se les permitiera sumergirse en la pila bautismal. Sin una estrategia discernible para el crecimiento de la iglesia y con un listón increíblemente alto para la entrada, las iglesias de todo el mundo romano y más allá crecieron y crecieron. 

Entonces, ¿qué es lo que tenían? ¿Cómo es que ciento veinte seguidores de una secta judía aparentemente fracasada se convirtieron en un movimiento casi omnipresente en tan poco tiempo? Los primeros cristianos nos muestran que el respeto al prójimo, la influencia política y cultural, el culto hospitalario y la estrategia evangelizadora son, a lo sumo, opcionales. Ya sea para entonces o para ahora, sugiero que las siguientes cinco cualidades no son opcionales, sino necesarias. 

En primer lugar, tenían una historia mejor que la de sus vecinos.

El mundo pagano estaba lleno de dioses que se comportaban de forma caprichosa, incluso viciosa, y que en su mayoría eran indiferentes a la humanidad. Pero los cristianos contaban a sus vecinos una historia sobre un gran Dios que era profundamente bueno y que amaba a los seres humanos, incluso a ti. En el centro de esta historia, por supuesto, estaba Jesús, donde este Dios bueno y todopoderoso, por amor a la humanidad, bajó a la humanidad para elevar a los seres humanos hacia sí mismo. Y en un mundo sin esperanza, lleno de muerte y de todo tipo de dolor y malestar, los cristianos contaron una historia sobre un mundo nuevo y mejor que estaba por llegar y una oferta de Dios para vivir eternamente allí. 

En segundo lugar, dedicaron una cantidad increíble de tiempo a formar a los nuevos creyentes.

Era difícil convertirse en cristiano. No creían lo que sus vecinos creían, y tampoco se comportaban de la misma manera que sus vecinos. Como ya se ha mencionado, su proceso desde la consulta inicial hasta el miembro plenamente bautizado duró años, y fue agotador. Pero los resultados fueron reveladores. Las mujeres y los hombres que salían de las aguas bautismales al final del proceso habían cambiado: habían interiorizado mucho más que un credo: habían entrado en una forma de vida totalmente nueva. Resulta difícil imaginar que la Iglesia pudiera mantener sus comportamientos y convicciones diferenciadas sin un proceso de catequesis tan intenso e invasivo. Y es difícil imaginar que la iglesia creciera tanto si fuera menos distinta de su entorno. 

En tercer lugar, las iglesias primitivas eran mejores comunidades que las que había en la antigüedad tardía.

La religión pagana ofrecía poco en cuanto a conexión interpersonal, pero había otros tipos de grupos que sí lo hacían. Tomemos como ejemplo las asociaciones funerarias. Eran comunidades que se hacían cargo de los gastos de entierro de sus miembros cuando morían (de ahí su nombre), pero también se reunían regularmente para comer y beber juntos, proporcionando un sentido de pertenencia a sus miembros. Las asociaciones funerarias son uno de los análogos paganos más cercanos a la iglesia cristiana de estos siglos. Pero fíjese bien en las diferencias: para formar parte de una asociación funeraria había que poder pagar las elevadas cuotas de los miembros. La mayoría no podía. No había requisitos morales o de convicción sustanciales, y al final su importancia en la vida de uno era en parte un club social, en parte una póliza de seguros. La iglesia, en cambio, no exigía cuotas. Para ser miembro de la iglesia había que dejar que Dios, a través de Jesucristo, cambiara el corazón y la vida. La mayoría probablemente no se atrevía a hacerlo. Pero los que lo hacían entraban en una rica comunidad de cuidado y apoyo mutuo que tocaba cada rincón de sus vidas. El mundo mediterráneo no ofrecía nada parecido. ¿Y el nuestro?

En cuarto lugar, los primeros cristianos no sólo tenían un sentido más profundo de la comunidad que las alternativas disponibles en la antigüedad tardía, sino que también se apoyaban en un poder que era más fuerte que cualquier cosa que sus vecinos hubieran encontrado.

Lo que les faltaba a los cristianos en cuanto a poder cultural y político, lo compensaban con poder espiritual. Los relatos de curaciones y exorcismos abundan en la literatura cristiana primitiva, hasta el punto de que Ramsey MacMullen, un historiador de Yale de hace una generación, podría afirmar de forma bastante plausible que la iglesia primitiva creció gracias a la experiencia de este poder (véase Christianizing the Roman Empire [A.D. 100-400], New Haven: Yale UP 1984.) 

En quinto lugar, de forma paralela, la gente se sintió atraída por el cristianismo debido a la experiencia de Jesús resucitado.

El camino de Emaús en Lucas 24 no es más que un ejemplo de tal experiencia, pero es paradigmático. No descartes estas dos últimas: el cristianismo primitivo contó una gran historia, resocializó a sus nuevos creyentes y fue una comunidad rica. Pero en todo eso y a través de ello (y a veces a pesar de ello), Dios se movió.  

Los cristianos gastan una gran cantidad de energía en estos días reaccionando ante el aumento del secularismo y el declive de varios indicadores de la fe, como la asistencia a la Iglesia. Se está llevando a cabo una especie de evangelismo inverso, o eso se teme, y por eso clamamos y nos agitamos para intentar frenar la marea.

Irónicamente, gran parte de nuestra energía se gasta en cosas como el respeto, el poder y la relevancia cultural y política, el culto hospitalario y la estrategia.

Todas estas cosas parecen haber ayudado a las iglesias a crecer en el pasado reciente, pero no son condiciones necesarias para el crecimiento, como demuestra el ejemplo de los primeros cristianos. No se equivoquen: mi intención no es necesariamente abogar por el rechazo total de las mismas, sino sólo sugerir que debemos ejercitar un poco nuestra imaginación. 

A medida que el secularismo se filtra cada vez más profundamente en nuestra psique cultural, deberíamos esperar que muchas de nuestras técnicas convencionales de crecimiento de la iglesia, al menos tal y como se conciben habitualmente, sean cada vez más problemáticas. Una semilla no puede controlar la tierra en la que se planta. Un velero no puede controlar el viento. En el Occidente contemporáneo, el suelo ha cambiado; el viento ha cambiado.

Y así, no pasa nada si nuestros vecinos no nos respetan. No pasa nada si no tenemos influencia política o cultural. El culto de una iglesia no tiene por qué estar orientado a los de fuera para que esa iglesia llegue a la gente para Jesús. (De hecho, ¿no debería estar orientado principalmente hacia Dios?) Y nuestras estrategias y teorías evangelísticas podrían ser menos importantes de lo que creemos. Tal vez algunas de estas cosas pueden ayudar a algunas iglesias a evangelizar algunas veces. Tal vez incluso han ayudado a nuestras iglesias en las últimas décadas. Pero estas cosas no son condiciones necesarias para llevar a los extraños a Jesús a la fe. El caso del cristianismo primitivo lo demuestra. 

Una gran parte de nuestros esfuerzos sigue obsesionada con este tipo de técnicas -las cosas de las que carecía el cristianismo primitivo- y, como mucho, presta atención brevemente a las cualidades de mi segunda lista -el tipo de características que sí tenían los primeros cristianos-, cosas que en realidad requieren una fe real en que Dios podría ser realmente real y podría ser capaz de hacer parte de este trabajo por sí mismo. 

Tenemos una historia mejor si estamos dispuestos a contarla. Podemos redoblar nuestros esfuerzos para formar a nuestros hijos y a los nuevos creyentes en la fe, y no sólo de forma superficial o moralista. Podemos esforzarnos por fomentar una comunidad eclesial más rica en medio de este mundo plagado de aislamiento. Y podemos orar en el nombre de Jesús, nuestro Señor resucitado, y en el poder del Espíritu Santo, y esperar que actúe.

 

Nota: Artículo publicado originalmente en firebrandmag.com 

Cabe Matthews
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Cabe Matthews es un presbítero ordenado en la Conferencia Anual de Texas de la Iglesia Metodista Unida, donde sirve como pastor asociado en la Iglesia Metodista Unida de Montgomery, Texas. Puede encontrarlo en la web en www.cabematthews.com.